Antioxidantes. ¿Para qué sirven?

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Los antioxidantes son sustancias que pueden proteger las células contra los efectos de los radicales libres.

Los radicales libres son moléculas que se producen cuando el cuerpo degrada los alimentos o por exposiciones ambientales como el humo del tabaco o la radiación. Los radicales libres pueden dañar las células y pueden desempeñar un papel importante en problemas cardíacos, el cáncer y otras enfermedades. Entre los antioxidantes más conocidos destacan:

Beta-caroteno, La luteína, El licopeno, Selenio, Vitamina A, Vitamina C, Vitamina E.

Los antioxidantes se encuentran en muchos alimentos como frutas y verduras, nueces, algunas carnes, aves y pescados. Todos los organismos vivos utilizan oxígeno para metabolizar y utilizar los nutrientes de la dieta con el fin de producir energía para la supervivencia. El oxígeno por lo tanto, es un componente vital para la vida. El oxígeno provoca reacciones químicas que metabolizan las grasas, proteínas y carbohidratos para producir energía.

Mientras que el oxígeno es uno de los componentes más esenciales para la vida, también es una espada de doble filo. El oxígeno es un átomo altamente reactivo que es capaz de convertirse en parte de moléculas potencialmente dañinas comúnmente llamadas radicales libres.

Estos radicales libres son capaces de atacar las células sanas del cuerpo. Esto puede conducir a trastornos, daños y enfermedades. El daño celular causado por los radicales libres es un importante contribuyente al envejecimiento y enfermedades como:

  • Cáncer
  • Enfermedades cardíacas
  • Disminución de la función cerebral
  • Debilidad del sistema inmunológico
  • Normalmente formación de radicales libres es controlada naturalmente por varios compuestos beneficiosos conocidos como antioxidantes. Cuando hay deficiencia de éstos se pueden producir daños debido a que los radicales libres son acumulativos y debilitantes. Los antioxidantes son capaces de estabilizar o neutralizar los radicales libres antes de que ataquen a las células.

  Los antioxidantes de los alimentos.

Hay varios nutrientes en los alimentos que contienen antioxidantes. La vitamina C, vitamina E y el beta-caroteno se encuentran entre los más comúnmente estudiados como antioxidantes dietéticos.

  • La vitamina C,  es el antioxidante soluble en agua más importante en los fluidos extracelulares. La vitamina C ayuda a neutralizar ROS en la fase acuosa, es decir, antes de que pueda atacar a los lípidos.
  • La vitamina E,  es el antioxidante más importante soluble en lípidos. Es importante porque rompe la cadena dentro de la membrana celular. Se puede proteger la membrana de ácidos grasos a partir de la per oxidación de lípidos. La vitamina C además es capaz de regenerar la vitamina E.
  • El beta-caroteno,  y otros carotenoides también tienen propiedades antioxidantes. Los carotenoides trabajan en sinergia con la vitamina E.

La verdad es que, aunque no hay duda de que los antioxidantes son un componente necesario para una buena salud, no está claro si se deben tomar suplementos y, de ser así, cuánto. El consumo de grandes dosis de antioxidantes puede ser perjudicial debido a su potencial toxicidad y las interacciones con medicamentos.

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